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segunda-feira, 27 de fevereiro de 2017

Sonda Dawn descobre evidência de matéria orgânica em Ceres


Traduzido do site da NASA
A sonda Dawn descobre evidência de material orgânico em Ceres. Segundo o estudo publicado na revista Science, o planeta anão dispõe de compostos orgânicos e elementos fundamentais para a existência da vida.
A Missão de Dawn da NASA encontrou evidências de material orgânico em Ceres, um planeta anão e o maior corpo no cinturão de asteroides entre Marte e Júpiter. Os cientistas usando o espectrômetro de mapeamento no visível e infravermelho (VIR) da sonda espacial detectaram o material e em torno de uma cratera de chamado Ernutet no hemisfério norte do astro. As moléculas orgânicas são interessantes para os cientistas, porque elas são os necessários, embora não suficiente, componentes da vida na terra.
A descoberta vem se somar à lista crescente de corpos do sistema solar onde foram encontrados produtos orgânicos. Compostos orgânicos têm sido encontrados em alguns meteoritos bem como inferidos a partir de observações telescópicas de vários asteroides. Ceres compartilha muitas semelhanças com meteoritos ricos em água e produtos orgânicos — em particular, um grupo de meteoritos chamados de condritos carbonáceos. Esta descoberta reforça ainda mais a conexão entre Ceres e esses meteoritos e seus corpos pai.
“Esta é a primeira detecção clara de moléculas orgânicas de órbita em um corpo principal do cinturão de asteroide”, disse Maria Cristina De Sanctis, principal autor do estudo, baseada no Instituto Nacional de Astrofísica, em Roma. 


Esta imagem composta com cor realçada, feita com os dados da câmera moldando a bordo da nave espacial Dawn da NASA , mostra a área em torno da cratera de Ernutet. As porções vermelhas brilhantes parecem mais vermelhas com respeito ao resto de Ceres. Créditos: NASA / JPL-Caltech / UCLA / MPS / DLR / IDA
Os dados apresentados em um artigo da Science suportam a ideia de que os materiais orgânicos são nativos de Ceres. Os carbonatos e as argilas previamente identificados em Ceres fornecem evidências de atividade química na presença de água e calor. Isso levanta a possibilidade de que os compostos orgânicos foram processados em um ambiente rico em água morna.
Significado dos compostos orgânicos
A descoberta dos compostos orgânicos acrescenta atributos de Ceres associados com ingredientes e condições para a vida em um passado distante. Estudos prévios encontraram minerais hidratados, carbonatos, gelo de água e argilas amoniacadas que devem ter sido alteradas pela água. Os sais e o carbonato de sódio encontrados nas brilhantes áreas da cratera Occator podem ter sido levado para superfície por um líquido, acreditam os pesquisadores.
“Esta descoberta se soma à nossa compreensão das possíveis origens da água e de compostos orgânicos na Terra”, disse Julie Castillo-Rogez, cientista do projeto Dawn baseado no Jet Propulsion Laboratory da NASA em Pasadena, Califórnia.
O instrumento VIR da sonda foi capaz de detectar e mapear as localizações deste material devido à sua assinatura especial na luz do infravermelho próximo.


Imagem melhorada do espectrômetro de mapeamento visível e infravermelho (VIR) da Dawn mostra a área em torno da Cratera Ernutet em Ceres. O instrumento detectou a evidência de materiais orgânicos nesta área, como relatado em um estudo na revista Science. Nesta vista, as áreas que parecem cor-de-rosa com respeito ao fundo parecem ser ricas em compostos orgânicos, e as áreas verdes são onde o material orgânico parece ser menos abundante. A luz com um comprimento de onda de 2.000 nanômetros é mostrado em azul, com 3.400 nanômetros é mostrado em Verde e 1.700 nanômetros é mostrado em vermelho. Créditos: NASA / JPL-Caltech / UCLA / ASI / INAF
Onde estão os compostos orgânicos?
Os materiais orgânicos em Ceres estão localizados principalmente em uma área que cobre cerca de 1.000 quilômetros quadrados. A assinatura de produtos orgânicos é muito clara no chão da cratera Ernutet, em sua borda sul e em uma área externa da cratera ao sudoeste. Outra grande área com assinaturas bem definidas é encontrada em toda a parte noroeste da borda da cratera e adjacências. Existem outras áreas ricas em produtos orgânicos menores a vários quilômetros a oeste e a leste da cratera. Os orgânicos também foram encontrados em uma área muito pequena na cratera Inamahari, cerca de 400 quilômetros de distância de Ernutet.
Em imagens de cores visíveis melhoradas da câmera de enquadramento da Dawn, o material orgânico está associado com áreas que parecem mais vermelhas em relação ao resto de Ceres. A natureza distinta destas regiões se destaca mesmo em dados de imagem de baixa resolução do espectrômetro de mapeamento visível e infravermelho (VIR). “Ainda estamos trabalhando na compreensão do contexto geológico para esses materiais”, disse Carle Pieters, co-autor do estudo, professor de ciências geológicas na Brown University, em Providence, Rhode Island.



A cratera Ernutet mede cerca de 52 km de diâmetro e está localizada no hemisfério norte de Ceres. Créditos: NASA / JPL-Caltech / UCLA / MPS / DLR / IDA
Próximos passos para a Dawn
Tendo completado quase dois anos de observações em órbita de Ceres, a Dawn está agora em uma órbita altamente elíptica, variando de uma altitude de 7.520 quilômetros até quase 9.350 quilômetros. Em 23 de fevereiro, a sonda da NASA vai fazer o seu caminho para uma nova altitude de cerca de 20.000 quilômetros, aproximadamente a altura dos satélites GPS acima da Terra, e para um plano orbital diferente. Isso colocará a Dawn em uma posição para estudar Ceres em uma nova geometria. No final da primavera, a Dawn verá Ceres com o sol diretamente atrás da espaçonave, de modo que Ceres parecerá mais brilhante do que antes, ocasião em que talvez se revele mais pistas sobre a natureza do astro.
A missão Dawn é gerenciada pelo JPL para a NASA, por meio do Science Mission Directorate em Washington.


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